La economía política de Peterloo.

por michael roberts

Hoy es el 200 º aniversario de lo que ha dado en llamarse la matanza Peterloo.   El 16 de agosto de 1819, 60,000 trabajadores se reunieron en St Peter's Field en Manchester, Inglaterra, para manifestarse por el derecho al voto, contra las terribles condiciones y el pago de los trabajadores de las fábricas y por el derecho u organización en el lugar de trabajo, entre una serie de otras injusticias.

Peterloo se ha convertido en un marcador en la historia laboral de Gran Bretaña. La manifestación pacífica fue brutalmente atacada y dispersada por una milicia privada de matones a caballo financiada y dirigida por los terratenientes y las autoridades locales con el respaldo tácito del entonces gobierno conservador bajo Lord Liverpool. Se estima que 18 personas, entre ellas una mujer y un niño, murieron por cortes de sable y pisoteo. Más de 700 recibieron heridas graves.

No voy a discutir el evento o la política detrás de él, ya que hay muchas cuentas completas y mejores que se pueden tener en otros lugares. De hecho, hay una película del destacado cineasta británico, Mike Leigh en el día.

En cambio, quiero comentar sobre la economía de Peterloo: el estado de la economía y el capitalismo británico en ese momento, para proporcionar un contexto al evento y tal vez extraer algunas generalizaciones amplias.

Peterloo tuvo lugar unos años después del final de las llamadas guerras napoleónicas en las que las monarquías aristocráticas de Gran Bretaña, Austria, Rusia y Alemania finalmente derrotaron a la república francesa. El final de la guerra anunció un período de profunda depresión en las economías europeas, ya que los soldados regresaron a sus hogares sin trabajo y las malas cosechas y el clima condujeron a una fuerte caída en la producción agrícola, que sigue siendo la forma dominante de actividad económica a principios del siglo XIX en Europa.

Este período de depresión comenzó antes del final de la guerra en 1812 y continuó durante diez años hasta 1822. Se estima que Inglaterra sufrió más económica, social y políticamente que durante las guerras francesas, cuando al menos hubo buenas cosechas y la producción de armamento proporcionó trabajo. . Durante las guerras, aumentó el comercio de exportación y reexportación de Gran Bretaña. Los barcos británicos transportaron el comercio mundial y también capturaron colonias francesas que aumentaron aún más el potencial comercial de Gran Bretaña. Después de 1815, este monopolio virtual terminó y el comercio disminuyó

La depresión trajo descontento y angustia y una respuesta de las capas cada vez mayores de trabajadores industriales en las 'fábricas satánicas oscuras' de las nuevas grandes ciudades de Manchester, Liverpool y Birmingham que no tenían representación parlamentaria ni derechos cívicos. La constitución del siglo XVIII se mantuvo, con la clase terrateniente en control y formando el gobierno.

En 1815, el parlamento aprobó las Leyes del Maíz, aplicando precios más altos para el grano para proteger las ganancias de los propietarios de las importaciones extranjeras más baratas, reduciendo los salarios de los trabajadores y las ganancias de los capitalistas industriales. El economista burgués clásico, David Ricardo, escribió sus Principios de economía política y tributación en 1817 que presentaban un argumento teórico contra los alquileres agrícolas y las leyes del maíz. De hecho, Ricardo lideró la demanda en el parlamento de una investigación sobre la masacre de Peterloo.

Los salarios fueron retenidos por el llamado sistema de Speenhamland, que subsidió los salarios de la bolsa pública de manera similar a la Renta Básica Universal propuesta ahora. Al mismo tiempo, la desmovilización de 300,000 soldados, la afluencia de 100,00 trabajadores irlandeses y el uso de niños y mujeres en las fábricas significaron que el "ejército de reserva de trabajo" (para usar la frase de Marx) era enorme. De hecho, la población en las zonas industriales se disparó (un 50% en los primeros 30 años del siglo XIX).

Al mismo tiempo, cualquier intento de los trabajadores rurales de alimentarse de la tierra fue bloqueado y restringido por los propietarios. Las Leyes de Juego de 1816 permitieron a los propietarios buscar caza; pero no sus trabajadores. La pena por la caza furtiva fue siete años de transporte a Australia. La tierra común había sido eliminada por las medidas del recinto décadas antes.

La guerra había elevado la deuda pública a £ 834 millones. El interés en esto fue una pesada carga para los contribuyentes. Pero la respuesta del gobierno fue poner fin al impuesto sobre la renta, trasladando así la carga del servicio de la deuda a los más pobres a través de diversos impuestos a las ventas y a las aduanas. El interés pagado sobre la deuda fue para los ricos tenedores de bonos de guerra que ya no pagan impuestos sobre la renta. El gobierno trató de inflar la carga de la deuda manteniéndose fuera del patrón oro y dejando que la libra se devaluara, elevando la inflación y golpeando a los pobres nuevamente.

El poeta radical Lord Byron protestó en la Cámara de los Lores sobre la situación en 1812 "He estado en algunas de las provincias más oprimidas de  Turquía ; pero nunca, bajo el más despótico de los gobiernos infieles, vi la miseria tan miserable como he visto desde mi regreso, en el corazón de un país cristiano ".

Todo esto se vio agravado por el clima. El año 1816 ahora se conoce como el 'Año sin verano' debido a anormalidades climáticas severas que causaron que las temperaturas globales promedio disminuyan en 0.4-0.7 ° C. ]  Esto dio lugar a una gran escasez de alimentos en todo el hemisferio norte . [La evidencia sugiere que la anomalía fue predominantemente un   evento volcánico invernal causado por la erupción masiva de  1815 del Monte Tambora  en las  Indias Orientales Holandesas  (ahora  Indonesia ). Esta erupción fue la mayor erupción en al menos 1.300 años.

El año sin verano fue un desastre agrícola. Las bajas temperaturas y las fuertes lluvias provocaron cosechas fallidas en  Gran Bretaña  e Irlanda. Las familias en  Gales  viajaron largas distancias pidiendo comida. La hambruna prevaleció en el norte y suroeste de Irlanda, luego del fracaso de las cosechas de trigo,  avena y papa. En Alemania, la crisis fue severa; los precios de los alimentos aumentaron bruscamente. Con la causa de los problemas desconocidos, las personas se manifestaron frente a los mercados de granos y panaderías, y más tarde  se produjeron disturbios, incendios provocados y  saqueos en muchas ciudades europeas. Fue la peor  hambruna de la Europa del siglo XIX.

De hecho, El año sin verano es un nombre inapropiado; Pasaron años sin verano dado el clima de 1816, 1817 y 1818. Lord Byron, ahora en el exilio permanente, se conmovió para escribir un poema apocalíptico, La muerte del sol, mientras se encontraba a orillas del lago de Ginebra en julio de 1816. Europa y América del Norte se vieron atrapadas por uno de los veranos más fríos de la historia.

"Tuve un sueño, que no fue todo un sueño. El sol brillante se extinguió y las estrellas vagaron oscuras en el espacio eterno, sin rayos y sin senderos, y la tierra helada, ciega y ennegrecida en el aire sin luna "La mañana vino y se fue, y vino, y no trajo ningún día, y los hombres olvidaron sus pasiones en el temor de esta su desolación".

Tampoco es casualidad que Mary Shelley, la compañera de Percy Shelley, escribiera Frankenstein en 1818. La miserable criatura de Shelley generalmente se presenta como el terrible resultado de la tecnología incontrolada. Pero en el contexto del choque climático, también es una figura que representa a los refugiados desesperados que abarrotan las ciudades de mercado de Suiza en ese año. Los relatos de testigos oculares con frecuencia se refieren a cómo el hambre y la persecución "convirtieron a los hombres en bestias", cómo el miedo a la hambruna y a los refugiados portadores de enfermedades llevó a los ciudadanos de clase media a demonizar a estas masas de sufrimiento como parásitos infrahumanos y ahuyentarlos con horror y asco.

Peterloo sucedió porque el gobierno británico en esta depresión fue el más reaccionario. Se temía la difusión de las ideas democráticas de la Revolución Francesa. Había un miedo duradero a los movimientos populares , lo que reflejaba el miedo a la revolución. Había una determinación de proteger y defender el interés de la tierra, la base del poder político del gobierno. Hubo una aversión general hacia una fuerza policial organizada , por lo que una fuerte dependencia consecuente de las milicias militares y privadas significaba que en cualquier confrontación, la violencia era la opción preferida. El gobierno mantuvo las Actas combinadas en los libros de estatutos hasta 1824, que suprimieron todos los movimientos de reforma. Este era un gobierno de los pocos desembarcados para los pocos desembarcados.

El economista del  siglo XVIII  Adam Smith  señaló el desequilibrio en los derechos de los trabajadores con respecto a los propietarios (o "amos"). En  The Wealth of Nations ,  Libro I, capítulo 8 , Smith escribió: " Raramente escuchamos, se ha dicho, de la combinación de maestros, aunque con frecuencia de los de trabajadores. Pero quien se imagina, a este respecto, que los maestros rara vez combinan , es tan ignorante del mundo como del sujeto. Los maestros están siempre y en todas partes en una especie de combinación tácita, pero constante y uniforme, para no aumentar los salarios del trabajo por encima de su tasa real [.]  Cuando los trabajadores se combinan, los maestros ... nunca dejan de pedir en voz alta la ayuda del magistrado civil y la ejecución rigurosa de esas leyes que se han promulgado con tanta severidad contra la combinación de sirvientes, trabajadores y jornaleros ".

Este fue también el período de los llamados luditas, un grupo radical de tejedores que reaccionaron ante la introducción de maquinaria y su pérdida de empleos con ataques a las máquinas mismas.

Desde este punto de vista, la masacre de Peterloo fue la inevitable espera para suceder. Después del evento, el gran poeta romántico radical, Percy Shelley, atacó gráficamente al gobierno y a su clase dominante en su famoso poema, Masque of Anarchy, cuyo verso final se repite en el eslogan actual de la campaña del partido laborista izquierdista británico :

'Levántate como leones después de dormir 
En un número invencible - 
Sacude tus cadenas a la tierra como el rocío 
Que en el sueño te había caído - 
Sois muchos - son pocos'.

En un nivel más general, Peterloo tuvo lugar el mismo año que la primera crisis de estilo capitalista y colapso financiero. El pánico de 1819 comenzó en los Estados Unidos y fue desencadenado por la depresión post-napoleónica en Europa que condujo al colapso de los mercados de exportación de EE. UU. Y la bancarrota de varios bancos que habían otorgado préstamos a la exportación. La recesión que siguió duró hasta 1821. El ciclo de auge y caída que ha caracterizado la acumulación capitalista hasta el día de hoy había comenzado.

Esta fue la primera depresión capitalista, y también el primer período reconocible de depresión en el capitalismo industrial moderno. En mi libro, La larga depresión , sugiero que la acumulación capitalista tiene lugar en ciclos de rentabilidad. Hay períodos de aumento de la rentabilidad y luego períodos de caída de la rentabilidad (dentro del contexto a largo plazo de una caída secular a medida que las economías capitalistas maduran).

Hay cuatro estaciones cada una de aproximadamente 10-14 años en el siglo XIX (son más largas en el siglo XX). La primera temporada (primavera) ve un aumento en la rentabilidad a medida que se aplican nuevas tecnologías y una fuerza laboral en expansión. En la segunda temporada (verano), la rentabilidad cae y debido a que la mano de obra se ha fortalecido durante la temporada de primavera, la batalla de clases se intensifica. Luego llega el otoño, un nuevo período de aumento de la rentabilidad basado en la derrota de las luchas laborales anteriores y el debilitamiento de la mano de obra a través de la depresión. Finalmente, la rentabilidad cae nuevamente en la temporada de invierno y hay una depresión que solo puede romperse ya sea por guerra o por sucesivas caídas que eventualmente restaurarán la rentabilidad para una nueva primavera.

1819 fue un año justo en medio de tal invierno. El debilitamiento de la mano de obra en el otoño anterior de la economía de guerra de 1800-1812 había visto aumentar la rentabilidad tanto para los terratenientes como para los crecientes capitalistas industriales. Pero la depresión de la posguerra fue una caída de la rentabilidad (como señaló Ricardo) en la que la clase dominante de terratenientes trató de preservar sus ganancias y su hegemonía a expensas de la industria y el trabajo a través de la represión y los impuestos. Peterloo fue el marcador de esto.

Después de 1822, Inglaterra entró en una nueva primavera basada en la expansión industrial y la recuperación de los mercados de exportación en Europa. La burguesía industrial movilizó a sus trabajadores para luchar por el voto en las ciudades y la representación parlamentaria (para los propietarios). La Ley de Reforma fue aprobada en 1832.

PRIMAVERA 1776-86: aumento de la rentabilidad; comienza la industrialización, se fortalece la mano de obra, primeros sindicatos

VERANO 1786-1800: rentabilidad baja; La ley de Marx opera, las luchas laborales

OTOÑO 1800-12: aumento de la rentabilidad; economía de guerra; trabajo debilitado y en el extranjero

INVIERNO 1812-22: rentabilidad baja; depresión de posguerra, trabajo reprimido

michael roberts | 16 agosto, 2019