Engels y la condición de la clase obrera en Inglaterra

Escribió: Michael Roberts el 15 de marzo de, 2020


En este día 15 de marzo de 1845, Friedrich Engels publicó su obra maestra de análisis social, la situación de la clase obrera en Inglaterra.   Este año es el 200 aniversario del nacimiento de Engels. A continuación se muestra un extracto corto (en bruto) de mi próximo libro sobre la contribución que Engels hizo a la economía política de Marx. 


Engels tenía sólo 24 años cuando escribió la Condición. Ya había desarrollado ideas de izquierda cuando fue enviado a Inglaterra a finales de 1842 a trabajar en la firma de Ermen y Engels, los fabricantes de hilo de coser en Manchester. Llegó a Inglaterra sólo unas semanas después de la huelga general cartista de 1842, que, a pesar de su fracaso final, había demostrado el poder potencial de los trabajadores. El centro de la huelga fue en Manchester y las zonas circundantes de Lancashire y Cheshire, las áreas de la producción textil. Inglaterra era, con mucho, la economía industrial más avanzada en el mundo, después de haber sido escenario de la revolución industrial. Ya estaba a la cabeza del mundo en la producción de algodón, carbón y hierro. Su clase trabajadora también era la más avanzada en el mundo, organizada por el movimiento cartista.

Engels se horrorizó ante la pobreza y la miseria que vio en Manchester. La ciudad había crecido alrededor de la industria del algodón y era una masa de barrios pobres llenos de inmundicia. La mortalidad infantil, enfermedades epidémicas y el hacinamiento eran todos hechos de la vida. Hasta una cuarta parte de la población de la ciudad eran inmigrantes irlandeses, llevados hasta allí por condiciones aún peores en su propio país. La pobreza había existido en las antiguas ciudades y zonas rurales - como lo había hecho en Alemania - pero el crecimiento de las grandes ciudades había exacerbado acentuado estas condiciones.


La nueva clase obrera pronto representó la masa de la población, como los métodos de fabricación de capitalistas destruyeron muchos de los viejos artesanos o clases medias, convirtiendo la mayor parte de ellos o sus hijos a trabajadores. Las necesidades de la industria manufacturera llevaron a la construcción de fábricas y talleres y se produjo una rápida urbanización. Ciudades industriales, entonces se convirtieron en las grandes ciudades que Engels observó cuando visitó Inglaterra.

En las tardes y los fines de semana cuando no estaba trabajando para la empresa de su padre, Engels fue con su nueva novia y el obrero Mary Burns, a varios distritos obreros. En el libro, describe con gran detalle la condición de vida en estas ciudades, usando una variedad de informes de prensa contemporáneas, las investigaciones oficiales e incluso los diagramas de las casas adosadas que se formaron tempranamente en los barrios pobres de Manchester. Engels resumió la posición de los más pobres. “En 1842 Inglaterra y Gales contaron 1.430.000 pobres, de los cuales 222.000 fueron encarcelados en casas de trabajo - Bastilla de Pobres, la gente común les llaman. - Gracias a la humanidad de los whigs Escocia no tiene derechos ni pobres, pero los pobres son un montón. Irlanda, dicho sea de paso, puede presumir de la cantidad gigantesca de 2.300.000 pobres “.

Pero el libro de Engels es mucho más que un reportaje de las terribles condiciones en las que vivían los trabajadores. Es un análisis económico del capitalismo que Marx y Engels desarrollaron más tarde, pero que incluso en esta etapa fue fundamental para el análisis del libro. Engels observa, la forma en que la revolución industrial transformó las antiguas formas de trabajar hasta tal punto que creó toda una clase de asalariados, el proletariado. La introducción de maquinaria en la producción de textiles, carbón y hierro transformó a la economía británica en la más dinámica del mundo, creando una masa de redes de comunicaciones - puentes de hierro, ferrocarriles, canales - que a su vez condujeron a un desarrollo más industrial.


Engels describe la naturaleza misma del sistema capitalista. La competencia entre los capitalistas los lleva a pagar a sus trabajadores lo menos posible, a tratar de exprimir más y obtener más trabajo de ellos: 'Si un fabricante puede obligar a las nueve manos de obra para trabajar una hora extra al día con el mismo salario, con la amenaza de descargarlos en un momento en que la demanda de mano no es muy grande, agrega la décima mano de obra  y ahorra muchos salarios. Esto conduce a su vez a la competencia entre los trabajadores con la creación de un grupo de parados que se puede sacar de la fuerza laboral cuando el negocio está en auge y la puso de nuevo cuando está floja”. La existencia de este ejército de reserva de trabajadores no cualificados y desempleados - especialmente entre los inmigrantes irlandeses en las ciudades de la década de 1840 - mantiene bajo el nivel de los salarios y las condiciones de todos los trabajadores.

Engels desarrolló una teoría de los salarios. Fue la competencia intraclase entre los trabajadores que era “el arma más poderosa contra el proletariado en manos de la burguesía”, lo que explica por “el esfuerzo de los trabajadores para anular esta competencia por las asociaciones”.  En ausencia de contrapresión y unión, la ventaja es de la clase patronal, que “ha ganado el monopolio de todos los medios de existencia”, y “que está protegida en su monopolio por el poder del Estado”.  Que la sindicación ayuda a mantener los niveles de salarios reales y la participación del trabajo en la producción desde entonces ha sido confirmado por muchos estudios.


Y por delante de Marx, Engels comenzó a explicar cómo los trabajadores eran explotados a pesar de recibir 'pago diario justo por un día justo de trabajo'. Engels: “ ofrece la burguesía al proletario los medios de vida, pero sólo por un 'equivalente', por su trabajo’, y que “incluso le permite tener la apariencia de actuar con libre elección, de hacer un contrato con conexión , el consentimiento sin restricciones, como agente responsable que ha alcanzado la mayoría de edad,” a pesar de que está ‘en la ley y, de hecho, es esclavo de la burguesía.’ Así “El trabajador de hoy parece estar libre porque no se vende una vez por siempre, pero poco a poco por el día, la semana, el año, y porque ningún dueño lo vende a otro, pero se ve obligado a venderse a sí mismo de esta manera en cambio, ser esclavo de ninguna persona en particular, sino de toda la clase de propiedad de retención”. Más tarde Marx desarrollará plenamente esta noción en la categoría de 'fuerza de trabajo' como el objeto de compra por parte de los empleadores.


Otro concepto brillante desarrollado por Engels era anticipar ley general de Marx de la acumulación y su naturaleza dual. Por un lado, la introducción de nueva maquinaria o tecnología conduce a la pérdida de puestos de trabajo para aquellos trabajadores que utilizan tecnología obsoleta. Por otra parte, las nuevas industrias y técnicas podrían crear nuevos puestos de trabajo. Una vez más, este debate sobre el impacto de la tecnología y el empleo es de actualidad con la llegada de los robots y la inteligencia artificial ahora.

Engels describe hilado y el tejido interno en condiciones de “aumento constante de la demanda para el mantenimiento de ritmo mercado nacional con el lento aumento de la población.”   La “victoria de la máquina de trabajo durante el trabajo manual ” - lo que refleja la ventaja competitiva de las nuevas tecnologías - que supone “una rápida caída de los precios de todos los productos manufacturados, la prosperidad del comercio y la producción, la conquista de casi todos los mercados extranjeros no protegidos, la súbita multiplicación de capital y la riqueza nacional “; y también “una todavía más rápida multiplicación del proletariado” y “la destrucción de todas las propiedades de retención y de toda la seguridad en el empleo para la clase trabajadora”.  Así que la industrialización y la introducción de maquinaria destruyen las pequeñas empresas y el autoempleo y la gente conduce en grandes lugares de trabajo en puestos de trabajo aparecen como empresas con una mejor tecnología y costos más bajos pueden aumentar su cuota de mercado en el país y en el extranjero.


La evidencia empírica apoya la tesis de Engels. Carl Frey reconoce que los primeros intentos de la Revolución Industrial eran predominantemente sustituir mano de obra. Si la tecnología reemplaza la mano de obra en las tareas existentes, los salarios y la proporción del ingreso nacional correspondiente al trabajo puede caer. Si, por el contrario, el cambio tecnológico es el trabajo de aumento, que hará que los trabajadores más productivos en las tareas existentes o crear enteramente nuevas actividades intensivas en mano de obra, lo que aumenta la demanda de mano de obra “.

La divergencia entre la salida y los salarios, en otras palabras, es coherente con este ser un período donde la tecnología estaba reemplazando principalmente mano de obra. Trabajadores artesanales en el sistema interno fueron reemplazados por las máquinas, a menudo atendido por los niños-que tenían muy poco poder de negociación y, a menudo trabajaban sin salario. “La creciente participación de capital en la renta significa que los beneficios de los avances tecnológicos se distribuyen de forma muy desigual: las ganancias corporativas fueron capturados por los industriales, que los reinvierten en las fábricas y máquinas ”.


Hubo una brecha creciente entre los salarios y aumento de la productividad ya que los trabajadores fueron desplazados por las nuevas tecnologías y los salarios nominales se mantuvieron estancadas,  Robert Allen ha caracterizado el período, sobre todo después del final de las guerras napoleónicas hasta el momento en que Engels llegó en Manchester como la “Pausa Engels”.

Inglaterra- PBI/obrero y salarios.1770-1910Sin embargo, Engels también ofrece la otra cara de la moneda. Hay “otras circunstancias ” en el juego, incluyendo un nuevo empleo generado por los menores costes resultantes de las nuevas tecnologías: “La introducción de las fuerzas industriales ya mencionadas para aumentar clientes potenciales de producción, en el transcurso del tiempo, a una reducción de los precios de la artículos producidos y al consiguiente aumento del consumo, por lo que una gran parte de los trabajadores desplazados finalmente, después de mucho sufrimiento , encuentre el trabajo de nuevo en nuevas ramas de la mano de obra.”


Engels rechazó con vehemencia la explicación de Malthus. El crecimiento demográfico es una respuesta a las crecientes oportunidades de empleo, no al revés: Pero este argumento no es una disculpa por el capitalismo, ya que los nuevos puestos de trabajo no duran: “tan pronto como la operación ha tenido éxito en la fabricación como en su casa en una nueva rama, si realmente tiene éxito al hacerlo, esto también es tomado de él, y con él el último remanente de seguridad, que le quedaba por ganar su pan”.

Y él observa cuidadosamente los puntos de vista de los propios trabajadores: “que los salarios en general se han reducido por la mejora de la maquinaria es el testimonio unánime de los operarios. La afirmación de que la condición burguesa de la clase trabajadora ha sido mejorada por la maquinaria se proclama con mayor vigor una falsedad en cada reunión de Trabajo de los hombres en los distritos de fábrica “.

Fue Engels quien habló sobre la falta de crecimiento de los salarios reales en 1840 en Gran Bretaña. Los historiadores económicos, en general, están de acuerdo. La 'Engels pausa' ha sido confirmada. A medida que el producto interno bruto per cápita creció, los salarios reales de la clase obrera británica se mantuvieron relativamente constante.

La conclusión de Engels fue que la principal causa de los bajos salarios fue el poder de los empleadores sobre los trabajadores no sindicalizados, la amenaza de la maquinaria y el ciclo industrial bajo el capitalismo. Esta conclusión sigue teniendo vigencia 175 años más tarde.