El Voyager 1 deja el sistema solar

Publicado en La Nación, Argentina

 

LOS ANGELES (AP).- La nave espacial Voyager 1, lanzada por la NASA el 5 de septiembre de 1977, sigue su camino y está a punto de abandonar para siempre el sistema solar.

 

Desde 2004, la nave no tripulada en cuyo diseño y misión trabajó el célebre astrónomo Carl Sagan ha venido explorando una región del espacio donde el viento solar -una corriente de partículas con carga eléctrica expulsadas por el Sol a una velocidad de 1,7 millones de kilómetros por hora- disminuye su velocidad abruptamente y choca contra el delgado gas entre las estrellas.

 

La NASA dijo el lunes que la reciente lectura muestra que la velocidad promedio del viento solar se ha reducido a cero, lo cual significaría que la nave se acerca cada vez más al borde del sistema solar, a una frontera conocida como la heliopausa.

 

"Nos está indicando que esa frontera no está muy lejana'', destacó el doctor Edward Stone, del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA. Los científicos calculan que al Voyager 1 le tomará todavía un tiempo salir por completo del sistema solar e ingresar al espacio interestelar.

 

El hito más reciente fue alcanzado en junio cuando los científicos notaron que la velocidad del viento solar era similar a la de la nave espacial. El equipo tomó medidas durante varios meses más para asegurarse de que no había cambios.

 

"Sabíamos que esto iba a suceder. El asunto era saber cuándo'', comentó Stone.

 

Los resultados logrados por el Voyager 1 serán presentados el martes en una reunión de la Unión Geofísica Estadounidense, en San Francisco.

 

Lanzados en 1977, el Voyager 1 y su gemelo Voyager 2 -ambos propulsados por energía nuclear- pasaron a un costado de Júpiter, Saturno, Urano y Neptuno, y luego marcharon cada uno por su lado. El Voyager 1 giró hacia el Norte, mientras que el Voyager 2 se encaminó hacia el Sur.

 

Desplazándose a una velocidad de 61.000 kilómetros por hora, el Voyager 1 está situado actualmente a una distancia de 17.400 millones de kilómetros del Sol. El Voyager 2 viaja a menor velocidad, 56.400 kilómetros por hora, y está a una distancia de 14.161 millones de kilómetros del Sol.

 

Cuando el Voyager 1 salga finalmente del sistema solar, los científicos esperan ver un cambio revelador en el viento. El viento interestelar es más lento, más frío y más denso que el solar.

 

Una cápsula del tiempo que atraviesa el cosmos

 

El mensaje que viaja a bordo de las naves gemelas Voyager 1 y 2 para civilizaciones extraterrestres representa una especie de cápsula del tiempo. Está inscripto en un disco de cobre de casi 31 centímetros de diámetro que contiene imágenes y sonidos seleccionados para retratar la diversidad de la vida y la cultura en la Tierra.

 

Los contenidos fueron seleccionados por un comité dirigido por Carl Sagan, el astrónomo de la Universidad de Cornell. Sagan y sus colaboradores reunieron 115 imágenes y una variedad de sonidos de la naturaleza, tales como el del viento y los truenos, pájaros, ballenas y otros animales. A esto le agregaron una selección de música de diferentes culturas y épocas, y los saludos pronunciados por personas de diferentes etnias en 55 lenguajes. También, incluyeron mensajes escritos del entonces presidente Jimmy Carter, de los Estados Unidos, y del Secretario General de las Naciones Unidas, Kurt Waldheim. También llevan instrucciones, en lenguaje matemático, que explican el origen de las naves e indican cómo funcionan los discos.